Las cintas perforadas

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La cinta perforada es una larga tira de papel en la que se realizan agujeros para almacenar los datos. Fue muy empleada durante gran parte del siglo XX para comunicaciones con teletipos, y más tarde como un medio de almacenamiento de datos para miniordenadores y máquinas herramienta tipo Control Numérico por Computadoras.

Historia

Las primeras cintas perforadas se emplearon en los telares mecánicos y bordados, donde tarjetas con instrucciones simples acerca de los movimientos solicitados de la máquina fueron primero alimentadas individualmente.

Esto derivó en el modo de transferir la información con una “tarjeta continua”, o cinta.  Las tarjetas y las cintas perforadas dejaron de usarse, en la década de 1990.

En 1846 Alexander Bain empleó cinta perforada para enviar telegramas.

Formatos de cinta

Las cintas originales tenían cinco filas de agujeros para los datos. Cintas posteriores tuvieron 6, 7 y 8 filas. Una fila extra de taladros consecutivos más pequeños servía para arrastrar la cinta, generalmente con una rueda dentada.

Tipos de codificación del texto:

  • El estándar de caracteres más primitivo fue el de Baudot, que se remonta al siglo XIX y tenía 5 agujeros.
  • Estándares posteriores, tales como el Fieldata y el Flexowriter, tenían 6 agujeros.
  • A inicios de los años de 1960, la Asociación Americana de Estándares (American Standards Association, ASA) llevó a cabo un proyecto para desarrollar un código universal para el procesamiento de datos, que sería conocido como ASCII. Este código de 7 niveles fue adoptado por algunos fabricantes de teletipos, como AT&T (Teletype).

Cinta troquelada

Una variación de la cinta perforada fue la Impresora Troqueladora (Chadless Printing Reperforator). Esta máquina marcaba las señales de teletipo recibidas en una cinta y de imprimir el mensaje sobre ella al mismo tiempo. Al no estar completamente perforado el agujero, la impresión en el papel permanecía intacto y legible.

Desventajas

  • El mecanismo era que la cinta troquelada, una vez marcada, no se recogía correctamente, debido que a las aletitas sobresalientes del papel solían engancharse en la siguiente vuelta de la cinta.
  • Con el tiempo no había un modo fiable de leer las cintas troqueladas por los medios ópticos empleados por los sistemas de lectura de alta velocidad posteriores.
  • De todas maneras, los lectores mecánicos empleados en los equipos de velocidad más estándar no tenían problemas con las cintas troqueladas, ya que detectaban los agujeros mediante pernos con resorte, que fácilmente apartaban las aletitas de papel del camino.

Aplicaciones

Pianola

La pianola (o piano mecánico) es un instrumento musical que incorpora el mecanismo del piano al que se agregan elementos mecánicos y neumáticos para permitir la reproducción automática de la música perforada en un rollo de papel.

Comunicaciones

La cinta perforada se usó como una manera de almacenar mensajes de los teletipos. Los operadores tecleaban el mensaje que se grababa en la cinta de papel, y después lo enviaban pasando la cinta a gran velocidad. El lector de cinta era capaz de transmitir el mensaje mucho más rápido de lo que un operador humano medio podría teclear, con el consiguiente ahorro en los costes del alquiler de las líneas.

Miniordenadores

Cuando se crearon los primeros miniordenadores, la mayoría de los fabricantes aprovecharon los teletipos ASCII producidos en masa (primordialmente el ASR33) como una solución de bajo coste para la entrada por teclado y salida impresa. Como consecuencia la cinta perforada se convirtió en un popular medio de almacenamiento de bajo coste.

Maquinaria automatizada

En la década de 1970, los equipos de fabricación asistida por ordenador (computer-aided manufacturing, CAM) solían usar cinta de papel. La cinta de papel fue un medio de almacenaje muy importante para las máquinas de retorcido de cables (wire-wrap) controladas por ordenador, por ejemplo.

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